Publicada el 6 de Febrero de 2020

Seguro que alguna vez habréis tenido curiosidad por saber cómo se llevan a cabo algunas de las labores de mantenimiento de los aviones. Una de ellas, aparentemente cotidiana y sencilla si se hiciera un símil con los automóviles, es el lavado del avión. Pero una cosa es entrar con el coche en un túnel de lavado y otra es hacer algo parecido con un avión de las proporciones de un Airbus 320 de 40 metros de largo, 35 de envergadura y 12 metros de altura, tan alto como un edificio de cuatro pisos.

Lavar y descongelar

Limpieza de una avión en hangar

El lavado de un avión no es algo puramente estético, aunque ese factor siempre está presente. La principal razón es que en temporada invernal hay que descongelarlo, debido a que las bajas temperaturas propician la formación de hielo en los perfiles alares, el fuselaje y las superficies de control. Si el avión tiene hielo no sólo puede ser más difícil de controlar, además pesará más y afectará a su aerodinámica.

Algo parecido sucede con la suciedad: un avión limpio es un avión ligero; en estos tiempos en los que cada kilogramo cuenta para ahorrar combustible –muchas compañías intentan ahorrar también peso en los compuestos que se utilizan para pintarlos– llevarlo limpio y reluciente es algo más que una opción.

vista cenital de un avión en un hangar

Un túnel de gigantescas proporciones

Como innovación respecto a las soluciones actuales una empresa noruega llamada MSG Production ha desarrollado un sistema parecido a un túnel de lavado para aviones, con financiación del programa europeo Horizon 2020 para investigación y desarrollo. Está instalado en pruebas en Skien (Noruega) y es un gigantesco pero sencillo hangar con capacidad incluso para los aviones más grandes. Un enorme mecanismo que cuelga del techo y resulta muy parecido al mecanismo los túneles de lavado. Con chorros de agua a presión y productos de limpieza se podría decir que el avión pasa por todas las fases habituales: enjabonado, aclarado y secado.

Las fases de aclarado y secado son especialmente delicadas porque tratan de eliminar toda la suciedad y el agua de las zonas más sensibles de las aeronaves: el cono de la nariz (radomo), la sección de cola y las alas. Para ello se utiliza aire comprimido, de modo que no quede líquido en ninguna zona donde luego se pudiera congelar. Para condiciones más extremas se puede utilizar el mismo sistema incluso para retirar la arena acumulada sobre el avión.

Operativo de limpieza de un avión

En el proceso de descongelación se utiliza el mismo mecanismo de lavado para previamente retirar la nieve y el hielo que pudiera haber en las distintas partes del avión con productos químicos especiales. Tras eso se realizan dos inspecciones de calidad en las superficies de las alas, flaps, slats, alerones y spoilers y en las superficies de control: el timón de dirección y el timón de profundidad. El último paso es aplicar el líquido anticongelante.

Adicionalmente se puede añadir una cámara al mecanismo móvil de modo que realice una última pasada de inspección: puede ser una cámara convencional o térmica. En una primera pasada los técnicos pueden ver el estado de todas las zonas del avión; en los lavados siguientes se pueden comparar automáticamente las imágenes las tomadas con las anteriores, mostrando los datos diferentes si los hubiera y facilitando la inspección.

Una alternativa más rápida y más ecológica

Los conceptos que hay tras el Multi Solution Gate son tres: velocidad, ahorro y sostenibilidad. Este nuevo sistema plantea poder lavar el avión con solo pasarlo bajo un hangar cubierto, con muchos menos técnicos, en un tiempo aproximado de unos 20 minutos aunque algunas operaciones más complicadas como el descongelado y las inspecciones puedan requerir más tiempo.

En cuanto a la sostenibilidad, todos los productos químicos que se utilizan en el Multi Solution Gate son biodegradables y respetuosos con el medio ambiente y el consumo de agua es menor.

Como detalle simpático, la empresa que lo ha desarrollado hace demostraciones del producto literalmente en su propio aeropuerto y con su propio avión (un Boeing 737) aunque esperan poder instalarlo comercialmente en aeropuertos de todo el mundo en el futuro.

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Fotos: MSG Production AS

Escrito por Álvaro Ibáñez el 6 de Febrero de 2020

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